När en domstol i förra veckan lade ner åtalet mot Michael Fiola, som stått åtalad för att ha laddat hem barnporr till sin jobbdator, var det inte för att en annan person ansågs vara skyldig. Inte heller handlade det om att handlingen inte har begåtts.

I stället pekar domstolen på att den Delldator hans arbetsgivare hade gett honom var så dåligt inställd att den hade blivit fullständigt nedlusad med virus och andra skadliga program. Fjärrstyrd och utom hans kontroll kunde den därför användas av andra för att besöka förbjudna webbplatser och ladda hem barnporren.

I en intervju med IDG News berättar Michael Fiola om anklagelserna, maktlösheten och om hur han förlorade vänner, jobb och tvingades strida för sin upprättelse i över ett år.

Men först backar vi till 2006. Som statsanställd var Michael Fiolas jobb att undersöka företag och deras olycksförsäkringar i Massachusett, USA. I sitt arbete använde han en bärbar dator för att kunna skicka rapporter utan att åka tillbaka till kontoret. En enkel syssla som inte kräver några stora datorkunskaper.

– Om du säger åt mig att fylla i ett formulär så kan jag göra det, men det är i princip allt, säger Michael Fiola som beskriver sig som person med små kunskaper om datorer.

– Jag brukar inte söka på internet, jag surfar väldigt lite. Jag spelar inga spel, jag chattar inte. Jag har aldrig gjort det och kommer aldrig göra det. Egentligen använde jag bara datorn i jobbet.

När den gamla datorn blev stulen i november 2006 såg it-avdelningen hos hans arbetsgivare till att han fick en ny, en Dell Latitude med Windows som operativsystem. Den fungerade väl nog för att han skulle kunna sköta sitt jobb, men i bakgrunden pågick mycket han inte visste om.

Mjukvaran för att på distans uppdatera den med säkerhetsfixar var helt inaktiverad och senare undersökningar av den har visat att datorn var fullproppad med skadlig mjukvara.

Michael Fiola säger att han inte lade märke till någonting konstigt med den nya datorn.

När märkte du att någonting var fel?
– När jag fick sparken i mars.

Vad hände då?
– Min chef tog in mig på sitt kontor klockan nio på morgonen. Min närmaste chef och personalchefen var där. De gav mig ett brev och sa ”Du får sparken för att ha brutit mot vår datorpolicy. Du har porr på din dator. Du är uppsagd. Töm ditt skrivbord.”

– Jag var chockad. ”Vad pratar ni om? Jag förstår ingenting”, sa jag. Men de vägrade att prata med mig.

Michael Fiola beskriver känslan som att allt blod hade runnit ur kroppen på honom.

Sedan han hade plockat ihop sina tillhörigheter följde cheferna Michael ut till bilen, men ännu hade historien bara börjat. Han åtalades för barnporren som fanns i hans dator, trots att han hela tiden nekade till anklagelserna.

Han hade fått sparken. Han fick ingen lön, förlorade sin försäkring och vännerna vände honom ryggen. Bara hans fru stannade och det blev hon som fick ordna ett juridiskt ombud.

– Hon tog tjuren vid hornen och skaffade en advokat. Jag var helt paralyserad, jag kunde inte göra någonting. Det går inte att beskriva känslan.

– Om du är med i en bilolycka och råkar döda någon kommer folk ändå att prata med dig efteråt. Men alla våra vänner övergav oss. Bara min pappa, min frus föräldrar, min styvdotter och en nära vän blev kvar. Ingen annan ringde. Vi stannade hemma så många helger och bara grät. Jag är 53 år gammal och jag tror inte jag har gråtit så mycket i hela mitt liv som jag har gjort de senaste 18 månaderna.

Nyligen fick historien till slut sin upplösning. En säkerhetsexpert som undersökt datorn drog slutsatsen att den innehöll så mycket skadlig kod att den, och inte datorns ägare, sannolikt låg bakom hur datorn hade använts.

Michael Fiola friades från alla anklagelser och nu har hans sätt att använda datorer förändrats.

– Jag har slutat surfa på webben, säger han.

Vad hände med ditt jobb?
– Jag skulle aldrig arbeta där igen, eftersom jag inte kan jobba för någon som inte skyddar sina anställda och som jag ser det så skyddade de inte mig.