Ulf knallade sedan runt till alla svenska förlag men ingen ville ge ut den. Det blir kanske så när man kallar sin bok "Sverige: sluten anstalt". Kunde jag som drev internetföretag och stod upp för yttrandefrihet hjälpa honom att gå förbi redaktörerna?

Stenbeck hade inte knusslat och Nilson behövde inte tjäna något mer. Han ville bara få ut boken till folket.

Vi konverterade till en pdf som laddades ned 14 000 gånger på en månad om jag minns rätt. Ulf fick snart mejl: Det är jobbigt att läsa på skärmen, varför trycker ingen boken?

Jag hittade i Tennessee en ny fantastisk digital trycklinje från IBM som gjorde att man kunde trycka en bok i taget. Man skrev ut en fil plus ett omslag och hela klabbet skeppades in i en skär- och bindningsmaskin och ut ploppade fantastiska kvalitetspocketböcker som inte kunde skiljas från traditionellt tryckta.

Bekvämt nog ägdes Lightning Print, numera Lightning Source, av USAs stora bokdistributör, Ingram. En kund kunde därför lägga en order hos till exempel Amazon.com varpå en bok printades och skeppades ut.

Print-on-demand-tekniken, pod, är upphetsande. Böcker behöver inte tryckas upp i massupplagor som senare bränns när de floppar.

Gamla verk kan återuppväckas, nischade titlar kan komma ut.

Nu hotas hela "metoden" av en patentstrid. En "uppfinnare" vid namn Harvey Ross ansökte 1993 om ett patent med titeln "System and method of manufacturing a single book copy". (Beviljat 1995 som US Patent 5 465 213).

I ansökan beskriver Ross hur han för "uppfinningen" behöver tre datorer: En Intel 286:a med 4 MB ram (där man kan beställa vilken bok man vill printa) samt två 25 MHz 386:or med 16 MB ram (en som huserar databasen av bokfiler samt en huvuddator/printserver).

Bildskärm, diskar, nätverk förstås. Samt en laserskrivare som kan skriva dubbelsidigt och en "färgplotter" för omslaget.

Dessutom behöver han en manuell operatör som fyller på papper och kanske fixar omslaget och ser till att mata in grejerna i tillskärning och bindning.

Patentet är en verbal beskrivning av en enkel systemdesign som varje it-tekniker på kontor och skolor ägnar sig åt varje dag. Och i mindre skala gör vi det alla i våra hem när vi svär över trådlösa stationer och skrivare och kopplar ihop det hela med stereon.

I idén fanns en liten extradetalj: hela systemet kunde stå i en bokhandel och kunden kunde knacka in beställningen själv.

Uppfinnaren gick till Xerox som dock ville ha 2,2 miljoner dollar för en prototyp. Han gick även till bokdistributören Ingram som inte var intresserad av att ha datorer och skrivare i butikerna.

Men tekniken gick framåt, nätet slog igenom och varenda tryckeri erbjuder i dag pod: digital tryckning där man lagrar filer och trycker upp så många ex som behövs av broschyrer och skrifter.

Ross är död men patentet ägs av On Demand Machine Corporation, ett företag som aldrig producerat någonting. Det har stämt Ingram, Lightning Source och Amazon för patentintrång. De har dömts att betala 15 miljoner dollar till ODMC för att "rättvist och förnuftigt" kompensera den skada som intrånget innebär.

Alla som håller på med pod är oroliga för att skinnas av OMDC som har lagligt monopol (patent) på att printa ut en bok i taget.

I patentvärlden spelar det ingen roll om det finns 1 000 systemtekniker eller entreprenörer som oberoende av varandra "kommit på” och satt upp ett pod-system.

Den som av staten beviljats monopolet kan bussa advokater på alla.

Själv hoppas jag att pod fortsätter att fungera som det gjorde när Ulf Nilson blivit nobbad av förlagen. Tekniken gjorde att boken kunde komma ut.

Ett dumt patent kanske stoppar eller fördyrar sådana böcker. Just det problem som pod var tänkt att lösa.

Oscar Swartz
är nätveteran, ekonom och skribent som även bloggar på swartz.typepad.com/texplorer