Hotet från Mozillas webbläsare Firefox är på allvar.

På något annat sätt kan man inte tolka Bill Gates löfte om att komma med en ny version av Internet Explorer redan till sommaren - minst ett år tidigare än planerat.

- Vi har beslutat att ta fram en ny version av Internet Explorer, IE 7, berättade Gates när han höll sitt öppningstal på den stora säkerhetskonferensen RSA Security i San Francisco.

Beslutet fick många att höja på ögonbrynen.

Under hela hösten förnekade Microsoft gång på gång att det var aktuellt att släppa en webbläsare före den stora lanseringen av det nya operativsystemet Longhorn 2006.

Kunderna tröttnar
Nu erkänner Microsoft att trycket från kunderna till slut blev för stort.

De växande säkerhetsproblemen med Internet Explorer 5 och 6 har tvingat många att vända blickarna från Microsoft.

Ett exempel är världens största telefontillverkare Nokia som tröttnade på säkerhetsriskerna i Explorer.

För ett par månader sedan kastade företaget ut Explorer till förmån för den allt populärare webbläsaren Firefox.

I dag använder cirka 55 000 anställda på Nokia Firefox.

- Vi är jättenöjda. Det har fungerat väldigt bra och bytet gick väldigt snabbt, berättar Christian Lindholm, ansvarig för utvecklingen av multimedieprodukter på Nokia.

Internet Explorer har tappat mark stadigt det senaste året. I slutet av januari använde cirka 70 procent av internetanvändarna Explorer. Det kan jämföras med 85 procent i januari 2004 enligt statistik från standardorganet W3C.

Tappet beror till stor del på Mozillas Firefox som i januari användes av cirka 19 procent av surfarna.

25 miljoner nedladdningar
Mer än 25 miljoner personer har laddat ner utmanaren som nu finns tillgänglig på 28 språk. Över 70 000 personer har gått med i nätverket "Spread Firefox". Ett nätverk som ska sprida och utveckla Firefox.

- 25 miljoner nedladdningar är signifikant bedrift och vi ser att antalet forstätter att växa. Firefox har snabbt blivit populärt och omfamnas av den här publiken för sin användarvänlighet, säger Mitchell Baker, ansvarig för Mozilla Foundation.

Det enda sättet att stoppa Firefox framfart är att ta hotet på allvar och släppa en ny och säkrare version av Explorer.

I år satsar Microsoft cirka 15-20 miljarder kronor på att förbättra säkerheten i företagets produkter.

Betaversionen av Internet Explorer utlovas innehålla kraftigt förbättrat skydd mot bland annat virus och spionprogram

Betaversionen ska finnas tillgänglig i sommar, men bara för dem som kör Windows XP och servicepack 2.