En ny dataexpert gör snabbt karriär i näringslivet. Han lär sig med blixtens hastighet, han talar åtta språk och är expert på ett stort antal områden, från teknik till medicin. Hans arbetsmoral är exemplarisk, han läser snabbare än någon annan och hittar insikter som går andra förbi. Privat är han dessutom grym på att laga mat, frågesporter, och ingen dålig datingrådgivare.

Vad heter en sådan övermänniska?

Watson. IBM Watson. Som deckarklassikern Sherlock Holmes vapendragare doktor Watson, men Watson är inte döpt efter honom, utan efter IBM:s första vd Thomas Watson som ledde bolaget i över 40 år, från 1914 fram till sin död 1956.

Superdatorn Watson föddes 2007 i försöken att ta fram ett frågebesvarande system som kunde tävla i tv-frågesporten Jeopardy. Efter framgångarna i schack, då IBM-datorn Deep Blue besegrade världsmästaren Kasparov 1997 ville man anta en större utmaning och pröva datakraften på ett spel som byggde mer på språk och mindre på logik. Det gick vägen.

Läs också: "IBM är på väg att missa chansen med Watson – strategin är för omodern"

2011 sopade Watson mattan med de mänskliga Jeopardy-mästarna, och sedan dess har den, eller hen, bara blivit bättre – inom en mängd områden. Det som började som ett system med ett enda hårdfokus – att besvara frågor ställda på mänskligt språk – eller rättare sagt, formulera frågor till svaren som fallet är i Jeopardy – utför nu dussintals tjänster som spänner över språk, tal, syn och data.

för att förstå sin omvärld använder sig Watson av ett 50-tal olika tekniker, hämtade från ai-områden som maskinlärande, djuplärande, neuralnät, naturlig språkbehandling, datoriserad syn, taligenkänning och sentimentanalys. Men IBM ser Watson som mer än en artificiell intelligens. Istället använder de termen ”kognitiv” och syftar på att Watson, till skillnad från datorer som programmeras, lär känna världen på samma sätt som vi människor: genom sinnen, lärande och erfarenhet.

– När vi säger ”kognitiv” så menar vi att den kan lära sig, förstå, resonera och interagera – med såväl människor som datorer och it-system, förklarar Steve Abrams, som är chef för Watson-plattformen på IBM.

Kapaciteten är hisnande. Watson kan läsa över 800 miljoner sidor i sekunden och analysera enorma mängder data – även ostrukturerade – genom att förstå mänskligt språk, ställa upp evidensbaserade hypoteser, och lära sig av erfarenheter allt eftersom.

Men det mest revolutionerande av allt är egentligen inte detta utan gränssnittet, att Watson talar med människor på människors språk.

– Det IBM har gjort är att de har skapat en jättestor motor för kognitiv analys och tagit fram ett relativt enkelt sätt att programmera den, såväl som ett lättfattligt gränssnitt för människor, säger Roger Kay, analytiker på Endpoint Technologies Associates.

Att kalla Watson en kognitiv dator är en grov förenkling, tycker han.

Det är lätt att föreställa sig Watson som en jättelik ”elektronhjärna” som tuggar på dold för omvärlden bakom ett draperi i något av IBM:s forskningslabb. Men den bilden är långt från verkligheten. Dagens Watson lever mitt ibland oss, i egenskap av en kraftfull analysprodukt för 
företag som vill ta ett kliv in i den kognitiva eran.

Läs också: Varför välja mellan Trump och Clinton när man kan få en superdator till president?

2014 satte IBM ihop en dedikerad Watson-avdelning med globalt huvudkontor i New York för att driva på och göra affär av tekniken. Ett vård-kontor i Boston och ett IoT-kontor i Tyskland följde året därefter.

Tillgängligheten och den allerstädes närvaron understryks av att Watson finns som molntjänst via webben. Här kan den nås av partners och utvecklare, samt via ett 30-tal programmeringsgränssnitt, api:er.

Hundratals IBM-kunder och partners i 36 länder har aktiva projekt på gång med Watson, i ett 30-tal branscher. Utvecklarcommunityn är över 550 personer stark och över 100 av dem har redan lanserat kommersiella ”kognitiva” appar, produkter och tjänster med Watsons hjälp.

Samtidigt är det över en miljon utvecklare i världen som använder Watson Developer Cloud på IBM:s Bluemix-plattform för att prova nya affärsidéer. IBM har öronmärkt 100 miljoner dollar till riskkapital för att stödja den här communityn.

Omniearth är ett företag inom klimatanalys som nyligen ingått partnerskap med IBM för att dra nytta av Watsons visuella förmåga för att tyda och hitta information i flyg- och satellitfoton. Analyserna ska användas i kampen mot torka i Kalifornien.

– I grund och botten tittar vi på vad vi kan lära oss om vattenanvändningen utomhus för att räkna ut hur mycket vatten en viss tomtyta kan komma att behöva, säger Shay Strong, data scientist på Omniearth.

Shay Strong, Omniearth
Shay Strong, data scientist på Omniearth.

Att gå igenom flyg- och satellitbilder manuellt i jakt på simbassänger är oerhört resurskrävande för människor. Nu använder Omniearth ett brett spektrum av maskinlärandealgoritmer istället – en del egenutvecklade, en del direkt från Watson.

Datamängderna är väldig stora – bara Los Angeles tar upp nästan en terabyte – men maskinlärande snabbar upp processen rejält. Idag kan Omniearth gå igenom bildmaterial 40 gånger snabbare än förr. 150 000 bilder tuggas igenom på 12 minuter istället för i åtskilliga timmar.

– Det köper oss en otrolig effektivitet, säger Shay Strong.

Och det gör det lättare att planera och budgetera. Watson hjälper också miljövårdsgrupper att trimma in sina informationsprogram så att medborgare lättare kan övertygas att ändra sina konsumtionsmönster.

En annan nybliven Watsonanvändare är varuhusjätten Macy’s. Förra sommaren lanserades en Watsonbaserad webbtjänst, On-Call, för att hjälpa kunderna hitta i varuhusen.

Med hjälp av platsbaserad interaktionsmjukvara från IBM-partnern Satisfi låter On-Call mobilanvändare ställa frågor på helt vanligt språk om sortiment, tjänsteutbud och bekvämligheter på varuhusen, och ger ett skräddarsytt svar tillbaka.

Idag är On-Call ett pilotprojekt på tio varuhus runt om i USA.

– Planen är att ta i bruk fler kognitiva tjänster i framtiden. Vi har en lång lista på andra tänkbara användningsområden, säger Serena Potter, digitalmediechef på Macy’s.

Serena Potter
Foto: Macy’sSerena Potter, chef för digital media på Macy’s.

Bland tillämpningarna av Watson så här långt märks också den självkörande bilen Olli och flera satsningar inom vården, bland annat för diagnos och behandling av cancer, samt Deep Thunder, ett hyperlokalt väderprognosverktyg för företag som sprungit ur IBM:s förvärv av The Weather Company.

I april 2015, gav IBM ut en kokbok tillsammans med Institute of Culinary Education med över 65 recept av Chef Watson. Konceptet har tagits vidare av utvecklare till en app-tjänst där Watson komponerar maträtter utifrån de ingredienser du själv matar in. Kombinationerna kan bli udda men också intressanta.

– Watson har lärt sig hur smaker passar ihop, säger Steve Abrams.

Genom allt det här har en av IBM:s ledstjärnor varit att skydda sina partners och utvecklare, så långt det går, från den avancerade matematik som ligger till grund för den artificiella intelligens som Watson bygger på. Därav den konsekventa satsningen på mänskligt språk som gränssnitt.

– Vi vill göra det här konsumerbart för utvecklare, och det är inte många utvecklare som är experter på maskinlärande, säger IBM:s watson-chef Steve Abrams.

– Som jag ser det är Watson en uppsättning tjänster som gör det möjligt för utvecklarna att bygga kognitiva system, fortsätter han.

Watsons naturliga språkklassificerare, till exempel, är framtagen för att förstå vad vi människor menar med det vi säger, och den kan tränas för specifika ändamål. Ett exempel kan vara att svara på frågor i en hotellreception – Hiltons receptionsrobot Connie, som rullades ut i pilottest tidigare i år, bygger på Watson.

– Watson kan höra ”när blir jag utsparkad härifrån?” och förstå att det betyder ”vilken tid ska jag vara utcheckad?” säger Steve Abrams.

Men istället för att erbjuda den funktionen generellt ber IBM utvecklarna att ladda upp en lista på mänskliga yttranden som de vill att Watson ska begripa. IBM jobbar sedan bakom kulisserna med att träna upp modellen utefter det.

Framöver siktar IBM på att ta vetenskapen bakom Watson ett steg längre, och både förenkla och skala upp de tjänster som erbjuds.

IBM har satsat stor och hårt på Watson och kognitiv it. Idag ser de tekniken som inte bara nästa frontlinje i it-utvecklingen, utan som ett kärnområde i IBM:s affär.

Och satsningen kan löna sig rejält. Enligt siffror från Allied Market Research kommer marknaden för kognitiv it att omsätta 13,7 miljarder dollar år 2020.
Nu är förstås inte IBM de enda som vill ha en bit av den kakan.

– Fler och fler företag har samma teknik som Watson använder, säger Roger Kay på Endpoint. Men av alla generella verktyg för ai och maskinlärande är Watson det mest välutvecklade som varit med längst.

– Vårt mål är att göra kognitiv it till rådande paradigm, och göra Watson till den främsta plattformen för det, avslutar Steve Abrams.

Några milstolpar i Watsons liv 

Maj 1997: IBM:s schackdator Deep Blue spöar världsmästaren Garry Kasparov i en match om sex partier, som tar flera dagar i anspråk. Det här inspirerar IBM att ta sig an en större utmaning: att bygga en dator som kan klå de bästa även i tv-frågesporten Jeopardy.

Februari 2011: Watson tävlar i Jeopardy och be­segrerar de två största mästarna genom tiderna. Datorn vinner en miljon dollar, som IBM donerar till välgörenhet.

Januari 2014: IBM sjösätter affärsområdet Watson Group, som ska utveckla och göra affär av tekniken.

April 2015: Doktor Watson. Enligt IBM:s siffror genererar varje människa en miljon gigabyte hälsodata under sin livstid. Watson Health Unit etableras för att hjälpa pa­tienter, läkare och forskare att dra nytta av de datamängderna.

December 2015: Ett nytt IoT-kontor för Watson öppnar i München.

Februari 2016: Utan IBM:s inblandning lanseras webbplatsen watson2016.com, som propagerar för Watson som president i USA.

Maj 2016: Watson talar åtta språk. Engelska, franska, italienska, spanska, portugisiska, japanska, arabiska och nu även koreanska.

April 2015: Watson ger ut kokbok med 65 innovativa recept.

Maj 2016: IBM Security kungör ett årslångt forskningsprojekt där åtta universitet ska hjälpa Watson lära sig bekämpa cyberbrott.

Juni 2016: Körlektioner. Local Motors avtäcker Olli, den första självkörande bil som bygger på Watsonteknik.

IDG News

Fakta

När Watson skulle tränas till Jeopardy-mästare tog researcharbetare fram sammanlagt 200 miljoner sidor innehåll, både strukturerat och ostrukturerat, inklusive uppslagsverk och ordböcker. När Watson fick höra svaret som sökte sin fråga började den med att analysera över 100 algoritmer, och tog fram samtliga namn, datum, geografiska platser och liknande. Den undersökte den grammatiska strukturen för att få en uppfattning om vad som efterfrågats. Sammanlagt blev det miljontals logiska regler som sållade fram de bästa frågorna till svaren.

Idag tillämpas Watson på nya områden, vilket betyder att den måste lära sig nytt material. Den matas med Word-dokument, pdf:er och webbsidor samt listor på fråga/svar-par.

För att kunna besvara en fråga söker Watson igenom miljoner dokument och plockar fram tusentals möjliga svarsalternativ. På vägen samlar den även in evidens och använder en poängalgoritm för att kvalitetssätta materialet. Utifrån detta rankar den sedan svaren och spottar ur sig det bästa alternativet. Över tid lär sig Watson av sina er­farenheter. Den upp­dateras automatiskt när nya data publiceras.

Tekniskt sett bygger Watson på IBM:s mjukvara DeepQA kombi­nerad med mängder av annan teknik, både proprietär och öppen kod. Den ursprungliga Watson byggde på Hadoop och Apache UIMA (Unstructured Information Management Architecture) på ett kluster av 90 Power 750-datorer med sammanlagt 2 880 processorkärnor. Idag leveras Watson som en molntjänst, och av konkurrensskäl vill IBM inte säga något om hårdvaran bakom.

– Vi använder tekniker för djuplärande som drar nytta av hårdvaruteknik som är optimerad arbetsbelastningen, säger Rob High, CTO för Watson på IBM.