(CS/Barcelona) Framtidens gränssnitt är ett av de stora fokusområdena på Mobile World Congress. Och med det verkar de flesta mena konversationen – antingen med chattbottar i meddelandeappar eller med virtuella assistenter som Googles Assistant eller Amazons Alexa. På jobbet, i kontakt med företag och myndigheter, eller hemma.

– Vi ville hitta ett naturligt sätt att interagera med teknik, och en konversation är det mest naturliga du kan tänka dig, säger Gummi Hafsteinsson, produktchef för Google Assistant, Googles virtuella assistent, under en dragning på MWC.

Assistant är ett konversationsgränssnitt till Googles tjänster som utgår från den enkla frågan ”Hur kan jag hjälpa dig”. Assistenten finns i dag på bland annat Pixel-telefonerna och smarta hubben Google Home men målet är att den ska finnas på alla enheter där Android finns. Härnäst kommer bilarna - och under året ska den rullas ut till hundratals miljoner Android-mobiler.

Området utvecklas snabbt. I bakgrunden finns stora framsteg inom språkigenkänning kombinerat med minst lika stora inom AI-teknik, maskininlärning, kognitiva system och neurala nätverk. Plötsligt har det blivit möjligt att ha hyfsat naturliga konversationer med en dator. Men bara för att det är möjligt – är det rätt?

Läs också: Mobilfesten är igång – det har lanserats och det väntar vi oss av MWC 2017

Rob High är teknikchef för Watson på IBM och lite av en nestor i branschen, framför allt inom arkitekturer. IBM säljer inga egna enheter som Alexa eller Google Home, men tillhandahåller plattformen för att låta företag och organisationer bygga sina egna bottar.

ibm-chef
IBM-chefen Rob High.

– Kognitiva system förstärker den mänskliga kognitionen. Artificiell intelligens är inte en kopia av den mänskliga intelligensen, den ska i stället fylla i luckor och förstärka det människor inte är så bra på, säger han.

– Vi måste leta efter de användningsområden som för människan framåt. Det vi ser i dag är bara början.

Så vad är det vi ser i dag?

Smarta hem-hubbar som Home och Alexa har blivit det tydligaste sättet att visa upp den nya tekniken på ett coolt sätt. Att prata med en burk på soffbordet som gör allt från att sätta på teven till att beställa pizza. Marknaden är inte särskilt stor även om den enligt Gartner kommer att växa, från 360 miljoner dollar 2015 till 2,1 miljarder dollar 2020. Men det innebär fortfarande att bara 3,3 procent av världens hushåll har en liknande pryl hemma.

En vanlig konsument kommer oftast i kontakt med en chattbott i mobilen eller i kontakt med företag. Apple har sin Siri, Microsoft har Cortana och Googles Assistant kommer alltså rullas ut på alla Android-mobiler av nyare snitt.Lägg till området där utvecklingen tros gå allra snabbast: på meddelandeplattformar som Facebook Messenger. Här ligger Kina längre fram – Wechat brukar lyftas fram som det lyckade exemplet. Men enligt Arte Merritt som är vd på Dashbot.io, ett slags Google Analytics för bottar, är intresset från företag att utveckla bottar enormt. Alla från Dominos Pizza till BBC bygger bottar.

– Folk laddar inte ner appar längre, då blir bottar plattformen för företag som vill nå sina kunder, säger Arte Merritt under ett panelsamtal på MWC.

Panelsamtal MWC.

Vilket i sig är en enorm utmaning och ett stort skifte för företagen, konstaterar IBM-chefen Rob High.

– Mycket av det som drivit utvecklingen på internet har varit försäljare som försökt skapa relationer med sina kunder. Webben och appar ger säljaren kontroll över upplevelsen, men meddelandeplattformen med sitt standardiserade uttryck begränsar försäljarens påverkan på kunden, säger Rob High.

Det finns förstås flera utmaningar. På samma sätt som för appar är det svårt att få synlighet för sin bot – Facebook Messenger har till exempel inte ens något register för de bottar som finns. Så att hitta nya användare minst sagt klurigt i dag. Dessutom finns frågan om det över huvud taget går att tjäna pengar på chattbottar i sig.

Ingen av experterna tror att bottar helt kommer ersätta apparna, de ska ses som komplement eller för att lösa sådant som är för svårt eller för tråkigt för människor.

Kriti Sharma är bot-chef på det brittiska ekonomimjukvarubolaget Sage vars program hanterar 75 procent av alla lönebetalningar i Storbritannien. Hennes användare har redan börjat använda bottar för komplicerade uppgifter som de egentligen inte ens vill göra själva.

– Men de kanske inte är så bra för att till exempel läsa månadsrapporter, att hitta rätt ”use case” är nyckeln.

Kriti Sharma ser till exempel den framväxande ”gig-ekonomin” där var och en är sin egen som en marknad där bottarna kan komma till sin rätt. Att prata naturligt med en bott är bra mycket enklare än huvudvärksframkallande bokföringsprogram.

Läs också: Konkurrenterna flockas för att fylla tomrummet efter Samsung

– Det är en helt ny värld med helt nya möjligheter. Inom bank och finans är de bakomliggande systemen så komplicerade att det krävs att du är expert för att använda applikationen. Nu kan en utvecklare använda api:er för att förändra upplevelsen totalt. Du behöver inte vara expert på bokföring längre och det är det största som hänt inom den branschen sedan 1600-talet när dubbla bokföringen uppfanns. Sedan dess har du varit tvungen att vara expert, säger Kriti Sharma.

En ljus framtid för bottarna således, om man får tro visionärerna på området. Men finns det inga orosmoln? Blir vi till exempel inte lite korkade till slut om vi lägger ut alla krävande eller tråkiga uppgifter på virtuella assistenter? Nej, det tror ingen av experterna. Däremot är de överens om att vi måste vara på vår vakt för hur bottarna ändrar vårt beteende, särskilt de ungas.

– De flesta av de här assistenterna har kvinnliga namn och röster, samtidigt som de styrs helt av att man säger till dem vad de ska göra. Man behöver aldrig säga tack, aldrig säga förlåt. Vad lär man sig för sociala protokoll av det, av att alltid få det man vill ha? säger Kriti Sharma.

Gummi Hafsteinsson på Google håller med:

– En vän berättade att hans barn börjat skrika åt honom på samma sätt som de pratar med assistenten. Gör det! Ge mig en macka! För att de lär sig av de här prylarna. Det måste vi göra något åt.