Amazons e-bokläsare Kindle har snabbt blivit en succé. Än så länge finns den bara i USA.

Gutenbergs uppfinning från 1400-talet har en envis överlevnadsförmåga. I slutet av 1990-talet talade man om att den ”runda boken”, alltså cd:n, skulle ersätta pappersboken. Så skedde inte. Snart tog e-boken upp striden. Det ledde inte heller till något. Men nu går e-boken till förnyat angrepp, och det är troligt att den delvis ersätter pappersboken inom några år.

Begreppet e-bok har en dubbel innebörd. Vanligen handlar det om själva texten, som förvandlats från papper till digital version eller aldrig ens blivit papper. Men e-bok betyder också e-bokläsare. I den kan man ladda ned oerhörda mängder böcker eller annan text.

Tanken med e-bokläsaren, eller dedicated e-book,
är att göra den digitala läsningen bekväm och format­mässigt tilltalande för användaren. Bara på det här sättet kan den traditionella boken utmanas på allvar. En bärbar dator eller mobiltelefon som plattform är inte läsvänligt.

Sedan slutet av 1990-talet har flera e-bokläsare funnits men levt en ganska anonym tillvaro. Pionjären Rocket Ebook var en flopp. Men de som nu introduceras på marknaden kan bli farliga konkurrenter till pappersboken.

Den starkaste utmanaren är Kindle, som Amazon lanserade för precis ett år sedan i USA. Den är lätt att läsa, det elektroniska bläcket, e-ink, sörjer för god läskänsla på en obelyst display som kan liknas vid pappersbokens. Det går bra att läsa i solljus och den kan lagra 200 böcker från ett utbud på mer än 190 000 titlar. Ett stort plus är att det går att ladda ner texterna trådlöst. Man behöver inte sluta ett avtal med en mobiloperatör, Amazon erbjuder gratisleverans via ett eget nätverk. Operativsystemet är Linux och läsaren väger 292 gram.

Kindle är lika eller ännu mera servicevänlig än en vanlig bok. Man kan göra hundöron och anteckningar och den kommer ihåg vilken sida man läste sist. Kindle har dessutom massor med godis, bland annat en sökfunktion, tillgång till Wikipedia och abonnemangsmöjligheter på tidningar som New York Times och Wall Street Journal och tidskrifter som Time och Forbes. Man kan lyssna på musik, blogga och mejla. Varje bok betalas enskilt och priset ligger mellan 99 cent och 9,99 dollar, vilket är betydligt billigare än pappersalternativet. Själva läsaren kostar 399 dollar.

Sony försöker att konkurrera med Kindle men har vissa avgörande nackdelar. Dess nyaste modell heter PRS-505 och det låter ju inte lika köpvänligt som Kindle. Den väger 260 gram och är alltså lite lättare än Kindle. Skärmen är lättläst, den använder e-ink precis som Kindles.

Sony har plats för 160 böcker men betydligt mer text kan laddas in via minnespinne eller sd-kort, upp till 16 000 titlar. Dessutom kan den lagra pdf-, mp3- och Word-filer på ett enklare sätt än konkurrenten. Men det finns ingen trådlös överföring hos Sonyläsaren, den måste matas från en dator via Sonys program E-book-Library. Kostnaden är lägre än för Kindle, omkring 300 dollar.

Det finns ännu brister i den nya generationen e-bokläsare. Kindle låser köparna vid ett eget format kallat azw. Läsaren är hänvisad till nätbutiken Kindle Store och nerladdning sker via Amazon Whispernet från Sprints evdo-nätverk – som bara finns i USA. Det sätter förstås en hämsko för export. Sonys e-bokläsare ska lanseras i Europa av den tyska bokhandelskedjan Thalia i vår, även den franska bokhandelskedjan Fnac tänker satsa på den.

I USA har Kindle blivit stor succé, den tog slut på lagret ända till april 2008. Antalet titlar har växt snabbt och begränsar sig numera ingalunda till de allra mest publika bästsäljarna. De amerikanska konsumenterna är dock en smula störda av det pyttelilla tangentbord för sökfunktioner som finns under displayen. Det kan bli problem att läsa Kindle i sängen eftersom det inte finns någon inre belysning i skärmen. Sony erbjuder därför en särskild läslampa som fästs på e-bokläsaren.

Ett evigt problem är strömtillförseln. Men det har blivit mindre. Sonys e-bokläsare ska klara 6 800 sidvändningar.

Vad hade jag själv valt? Hade jag bott i USA hade jag utan tvekan valt Kindle med alla dess oöverträffade möjligheter. Jag tycker att Kindle Store också har ett intressant och översiktligt utbud av litteratur, vilket ingalunda kan sägas om Sonys motsvarande webbplats.

Fakta

Amazones Kindle och Sonys Reader är de största e-bokläsarna. Men det finns andra exempel.

Irex Iliad använder wlan men väger betydligt mer än Kindle och Sony: 390 gram. Priset ligger på ungefär 6 000 kronor.

Andra alternativ är Ectaco Jetbook, Bookeen Cybook och Readius. Den sistnämnda produkten är särdeles elegant, den ser ut som en plånbok, skärmen kan vikas och den kan alltså stoppas i byxfickan.