Celebriteter som Bob Metcalfe och Alan Kay har de senaste dagarna samlats i Palo Alto. De firar forskningsinstitutet Parcs 40-årsjubileum.

Celebriteterna är i 60-årsåldern, vilket avslöjar när Parcs storhetstid inträffade. Det var på 1970-talet som Xerox Parc, som det hette då, utvecklade persondatorer, laserskrivare, grafiskt användargränssnitt och lokala nätverk.

Ändå hände ingenting förrän Steve Jobs tittade in.

Stormrika Xerox startade Parc 1970 för att uppfinna framtidens kontor. Forskarna gick grundligt till väga och undersökte hur människor arbetade på dåtidens kontor.

Ett resultat är fönstersystemet i det grafiska användargränssnittet.

Det efterliknar papperen på ett skrivbord.

Det grafiska användargränssnittet med ikoner, fönster och mus utvecklades på Parc på 1970-talet och användes internt. Alan Kay brukar räknas som huvudansvarig för det grafiska användargränssnittet. Han utvecklade också programspråket Smalltalk.

Parc hade lokalt nätverk redan på 1970-talet. Bob Metcalfe utvecklade ethernet, som lät många datorer dela på samma förbindelse.

Bob Metcalfe grundade 3Com och blev rik som ett troll. Han har humoristiskt beskrivit hur hans kapacitet som företagsledare räckte till en viss nivå när företaget växte, varpå han åkte ut och fick heta ”visionär”.

Svensken Stig Hagström, Marc Weiser och Bob Metcalf har alla jobbat på Xeroc Parc.

Kopiatorn var Xerox penningmaskin. Xerox tjänade så mycket pengar på kopiatorer att ingen brydde sig om Parcs påfund. Ett sådant påfund var laserskrivaren, en vidareutveckling av kopiatorn. Givetvis hade forskarna laserskrivare i sina nätverk. Om någon utanför Parc ville köpa laserskrivare gick det bra, förutsatt att kunden var villig att betala som för en sportbil.

Canon väntade ut patenten och började på 1980-talet sälja laserskrivare till rimliga priser.

Det var inte första gången som Xerox sumpade ett gyllene tillfälle. För nästan alla känner till hur Steve Jobs besökte Parc och fick ögonen på det grafiska användargränssnittet. 1984 kom Macintosh, och sedan dess har datorer inte varit sig lika.

En annan sak väntade Apple med. Lokala nätverk dröjde – kanske för att de flesta på 1980-talet inte hade någon att koppla ihop sig med.

Alan Kay anställdes på Apple som forskare, men hans idéer ignorerades. Han arbetar numera i egen regi på en datormiljö, Croquet, som är Smalltalk hela vägen från processorn till bildskärmen

I slutet av 1980-talet lanserade en forskare på Parc, Marc Weiser, som tyvärr avled 1999, idén ”ubiquitous computing” – att information från datasystem skulle vara lätt tillgänglig överallt. Det har gått tjugo år, men nu börjar smarttelefoner och pekdatorer förverkliga hans idé.

En svensk, Stig Hagström, har varit chef för Parc. Efter en sejour som universitetskansler lever han som pensionär i Palo Alto. I en intervju i Computer Sweden 2006 berättade han att han följt en enkel regel som chef:

”Du måste vara beredd att anställa någon som är bättre än du och som har högre lön än du.”

Men även om man gör det, säger han, har en kreativ organisation som Parc en livslängd på tio år, sedan går musten ur.

Så tack för allt, Parc, men de unga begåvningarna festar längre ner i dalen.

Rättelse: Apple försåg redan 1984 den första Macintoshen med ett lokalt nätverk, Appletalk. 

Fakta

Palo Alto Research Center, Parc, är ett helägt dotterbolag till Xerox. Det hette tidigare Xerox Parc. Det grundades 1970 och finns i Palo Alto i Silicon Valley. Kända forskare på Xerox är Anita Borg, Alan Kay, Bob Metcalfe och Marc Weiser.