De möjliga efterträdarna är en perfekt illustration till Microsofts historia: ska Microsoft fortsätta i samma riktning som med Ballmer eller staka ut en ny väg? Och i sådana fall: vilken väg då?

Microsoft har stora problem att övertyga marknaden om att Ballmers vision för Windows är trovärdig. Samtidigt har Ballmer skakat om i ledningen. Microsoft är inne på en linje som går ut på att bredda sig från mjukvara till tjänster och hårdvara, uppgav Ballmer när han aviserade sin avgång i fredags.

Ett av Microsofts största problem är dess platta organisation som gör att det inte finns någon naturlig ersättare. Microsoft har tidigare rekryterat in flera chefer utifrån, bland annat den operative chefen Kevin Turner, som tidigare var affärsområdeschef på Wal-Mart.

Om Bill Gates ledde Microsoft till pc-erans glansdagar så blir det Ballmer som symboliserar Microsofts kvalfulla försök att ta sig ur pc-beroendet. Varje kvartal som programjätten står utan vd kommer att resa nya frågor. Om Microsoft hittar en efterträdare snabbt så går det mycket fortare att genomföra en övergång till den teknik - smarttelefoner och plattor - som följer efter pc-eran.

I år kommer det att säljas mer än 200 miljoner plattor världen över, varav ett fåtal med Windows. För Microsoft är fortfarande de två viktigaste hörnstenarna de gamla trotjänarna kontorsprogrammet Office och operativsystemet Windows. Det stora problemet är att de stora konkurrenterna, särskilt Google och Apple, har etablerat formidabla ekosystem på smarttelefoner och plattor.

Samtidigt har Microsoft en kultur av att skydda sina intressen. Öppenhet har aldrig varit dess starkaste sida. Att få till stånd en ökad öppenhet mot andra aktörer blir kanske efterträdarens största utmaning. Annars finns risk att det blir ett nytt Yahoo, som visserligen levererar bra tjänster och teknik, men som lever i skuggan av sina tidigare framgångar och sina mer innovativa konkurrenter.

Ytterligare ett problem är att Microsoft har varit amerikanska säkerhetsmyndigheter behjälpliga när det gäller att lyssna av och samla in integritetskränkande information. Nyligen varnade tyska myndigheter från att använda Windows 8 för att de har upptäckt en bakdörr i Windows 8 som kan användas av bland annat säkerhetsmyndigheten NSA, uppgav tidningen Die Zeit nyligen.

Microsoft har länkat Windows till ett chipp, Trusted Platform Module, som möjliggör uppdatering och övervakning. Andra organisationer i Trusted Computing Group är Microsoft, IBM, Cisco, HP och Intel.

Samtidigt uppger brittiska The Guardian att Microsoft hjälpte NSA att avlyssna webbchatt via portalen Outlook.com samt på Skype, som Microsoft köpte 2011 för 8,5 miljarder dollar.

Microsoft är bara ett av många företag som tvingas samarbeta med amerikanska myndigheter som NSA. Andra företag är Google, Facebook, Yahoo och Apple.

– Ballmers efterträdare och vd-ar för andra företag står inför samma problem: att ingjuta förtroende hos kunderna och samtidigt följa amerikansk lag. Microsoft drabbas extra hårt eftersom företaget levererar världens mest populära pc-operativsystem, säger Frank Gillett, som är analytiker på Forrester, till IDG News.

Fakta

Kommittén som utser Steve Ballmers efterträdare som vd för Microsoft inkluderar John Thompson, som är en oberoende ledamot i Microsofts styrelse, samt styrelseordförande Bill Gates, chefen för företagets revisionskommitté Chuck Noski och styrelseordförande i företagets interna kommitté för kompensationer och ersättningar, Steve Luczo.